เปลวไฟเข้มสีขาวมองเห็นได้เลาๆ ท่ามกลางแมกไม้เขียวชอุ่มบนยอดเขา  ช่างดูราวกับไฟปีศาจอย่างหนึ่ง

 

สีหน้าของเหยาเหลาเคร่งเครียดจริงจังขณะจ้องมองเปลวไฟเข้มข้นสีขาวที่ลุกโชนขึ้นอย่างรวดเร็วอยู่ภายในหม้อกลั่นยา  เพราะเหตุที่คุณภาพของหม้อกลั่นยาปีศาจดำนี้ช่างโดดเด่นสุดหยั่งคาด,  การอุ่นหม้อกลั่นยาในขั้นต้นจึงต้องใช้เวลานานกว่าหม้อกลั่นยาทั่วไปอยู่สักหน่อย  อย่างไรก็ตาม  ด้วยทักษะการกลั่นยาของเหยาเหลาและความสามารถในการควบคุมเปลวไฟแห่งขั้วน้ำแข็งของเขาย่อมช่วยประหยัดเวลาที่ต้องการมากขึ้นกว่าเดิมนี้ไปได้  ดังนั้น  หลังจากที่เปลวไฟหรี่ลงไปได้เกือบหนึ่งนาที,  มือข้างหนึ่งของเหยาเหลาสะบัดใส่วัตถุดิบสมุนไพรบนพื้นตรงหน้า  เห็ดหลินจือสีแดงเพลิงก็ค่อยๆ ลอยขึ้นและถูกโยนเข้าไปในหม้อกลั่นยาในที่สุด

 

ชั่วขณะที่เห็ดหลินสีเพลิงตกเข้าไปในหม้อกลั่นยา  เปลวไฟสีขาวเข้มกลืนกินมันเข้าไปราวกับหมาป่าหิวโซตัวหนึ่งที่กระโจนเข้าใส่เหยื่อของมัน  เพียงพริบตาเดียว  ฝ่ายแรกก็เริ่มเหี่ยวเฉาลงอย่างรวดเร็ว

 

สองตาของเซียวเอี๋ยนจ้องมองด้านในหม้อกลั่นยา  แม้เปลวไฟภายในหม้อกำลังลุกไหม้,  เขายังสัมผัสได้ถึงอุณหภูมิที่ถูกเหยาเหลาควบคุมเอาไว้ได้อย่างแม่นยำ  ดังนั้น  เปลวไฟชุดนี้อาจดูเกรี้ยวกราด  ทว่ามันมิได้เผาไหม้เห็ดหลินจือสีเพลิงจนกลายเป็นเถ้าถ่านแต่อย่างใด  ตรงกันข้าม  ภายใต้สภาพที่กำลังค่อยๆ เหี่ยวลง,  น้ำเข้มข้นสีแดงฉานหลายหยดกำลังไหลซึมออกมาจากเห็ดหลินจือเพลิงนี้  ในที่สุด  พวกมันไหลย้อยลงไปตามผิวและลอยอยู่เหนือเปลวไฟ  หมุนและกลิ้งต่อไปซ้ำแล้วซ้ำเล่า

 

ติดตามด้วยการเผาผลาญอย่างต่อเนื่องและหยดน้ำสีเลือดที่ไหลซึมออกมา,  สีเห็ดหลินจือที่แดงฉานราวเปลวไฟค่อยๆ ซีดลง  เพียงพริบตาเดียว  เห็ดหลินจือสีเพลิงก็ถูกแปรสภาพจนกลายเป็นสีเทาเหี่ยวๆ  แล้วในขณะนี้  ตัวยาเข้มข้นภายในนั้นถูกสกัดออกมาด้วยเปลวไฟ  ดังนั้น  ตัวเห็ดหลินจือจึงกลายเป็นแค่ซากขยะไร้ค่าชิ้นหนึ่ง

 

เหยาเหลาโบกมือ  เห็ดหลินจือเพลิงเหี่ยวๆ ชิ้นนั้นลอยละลิ่วออกมาจากหม้อกลั่นยาและตกอยู่บนพื้นหญ้าด้านข้าง  มันกลายสภาพเป็นเขม่าสีเทากองหนึ่งในพริบตาที่ตกถึงพื้นและปลิวสลายไปกับสายลม

 

“เขาช่างสมกับเป็นปรมาจารย์นักแปรธาตุ  เคล็ดวิธีการกลั่นเช่นนี้ช่างห่างไกลกับสิ่งที่ข้าสามารถทำได้อย่างเทียบกันไม่ติดเลยทีเดียว”  เซียวเอี๋ยนชื่นชมเงียบๆ ขณะจ้องมองเขม่าสกปรกบนพื้น  ที่ผ่านมา, ปกติเขามักจะเผาไหม้พวกกากวัตถุดิบสมุนไพรในยามที่กำลังกลั่นวัตถุดิบต่างๆ  สิ่งนี้ไม่อาจถือว่าเป็นความร้ายกาจของเปลวไฟ  ตรงกันข้าม  จะต้องบอกว่าความสามารถในการควบคุมเปลวไฟของเขายังไม่เข้าถึงระดับสุดยอดอย่างแท้จริง  หากสามารถควบคุมอุณหภูมิในชั่วพริบตาที่วัตถุดิบเหือดแห้งลงแล้วอย่างแท้จริงและสามารถโยนเศษที่เหลือเหล่านี้ออกมาจากหม้อกลั่นยาได้อย่างง่ายดายดังเช่นที่เหยาเหลาทำได้,  จึงจะสามารถกล่าวว่าเข้าถึงการควบคุมที่สมบูรณ์แบบ

 

กลุ่มของเหลวสีเลือดหมุนกลิ้งอยู่ในหม้อกลั่นยา,  ดูราวกับหยดเลือดก็ไม่ปาน  ของเหลวสีเลือดที่เป็นสารสกัดเข้มข้นซึ่งเต็มไปด้วยฤทธิ์ยานี้มาจากการกลั่นเห็ดหลินจือสีเพลิงในเบื้องต้น  พลังงานที่บรรจุอยู่ในนั้นช่างมากมายจนพูดไม่ออกกันเลยทีเดียว

 

หลังจากควบแน่นของเหลวสีเลือดนี้ออกมาแล้ว, มันไม่ยอมทำตัวสงบเสงี่ยมเชื่อฟังและยอมรับการกลั่นต่อไปเฉกเช่นการกลั่นยาที่เซียวเอี๋ยนเคยมีประสบการณ์มาแต่เก่าก่อน  ตรงกันข้าม  ริ้วเลือดมากมายยืดขยายออกไป  พลังงานที่แข็งแกร่งยิ่งยวดชุดหนึ่งบรรจุอยู่ในริ้วเลือดเหล่านี้  ยามเมื่อริ้วเลือดแต่ละสายกระแทกเข้าใส่ผิวหม้อด้านใน,  มันส่งเสียงกระแทกกังวานออกมามากมาย

 

ภายใต้สภาวะที่ริ้วเลือดกระแทกไปมาเช่นนี้, หม้อกลั่นยาก็เริ่มสั่นสะท้านขึ้นมาเล็กน้อย

 

เซียวเอี๋ยนสะดุ้งขณะจ้องมองริ้วเลือดระโยงรยางที่กำลังพุ่งยิงออกไปทั่วผิวหม้อกลั่นยาด้านในอย่างแรง  เขาอดไม่ได้ที่จะจุปากเสียงดังคราหนึ่ง  ช่างสมกับเป็นวัตถุดิบที่จำเป็นสำหรับการกลั่นยาเม็ดระดับหกเสียจริง  มันสามารถตอบโต้ได้ด้วย  ดูจากพละกำลังของริ้วเลือดเหล่านี้  บรรดาหม้อกลั่นยาแสนธรรมดาที่เซียวเอี๋ยนเคยใช้คงสามารถทนทานต่อแรงกระแทกเช่นนี้ได้แค่สักสอง-สามครั้ง  หลังจากนั้นก็คงพรุนไปด้วยรูมากมายแล้ว

 

ความเคลื่อนไหวรุนแรงของริ้วเลือดเหล่านี้ไม่ทำให้สีหน้าของเหยาเหลาแปรเปลี่ยน  เขาโบกมือเบาๆ และเปลวไฟสีขาวเข้มภายในหม้อกลั่นยาก็ทะยานพรวดขึ้นมาในทันที  ริ้วเลือดเหล่านั้นเหมือนอยู่ในอาการตกตะลึงในชั่วขณะที่พวกมันสัมผัสถึงเปลวไฟนี้  พวกมันรีบหดตัว  ด้วยลักษณาการเช่นนี้  กลุ่มริ้วสีเลือดถูกอัดจนกลายเป็นกลุ่มของเหลวสีเลือดภายใต้การปิดล้อมของเปลวไฟมากมาย  ของเหลวกลุ่มนี้ไม่กล้าพุ่งตัวออกไปตามอำเภอใจภายใต้สายตาละโมบของเปลวไฟที่ล้อมรอบ

 

“ฝุบ!”

 

เปลวไฟสีขาวเข้มกลุ่มหนึ่งแบ่งตัวออกไป  ในที่สุดลอยอยู่ใต้ของเหลวสีเลือด  ขณะที่เปลวไฟชุดนี้พวยพุ่งขึ้นมา  มันปลดปล่อยอุณหภูมิที่สูงร้อนยิ่งยวดออกมาด้วย  เพียงพริบตาเดียว,  ผิวของของเหลวสีเลือดนี้ก็เริ่มเดือด  ฟองอากาศเล็กจิ๋วมากมายเริ่มก่อตัวขึ้น

 

ฟองอากาศเกิดขึ้น  ควันสีเทากำเล็กจิ๋วกำหนึ่งก็พลันพวยพุ่งขึ้นมา  ควันนี้มีความไม่บริสุทธิ์เจือปนอยู่ภายใน  เพื่อที่จะกลั่นยาให้ได้คุณภาพสูง,  ผู้กลั่นต้องขับเอาสิ่งเจือปนเหล่านี้ออกมา  ไม่เช่นนั้นก็อาจต้องลงเอยด้วยยาที่ยากจะขึ้นรูปได้เพราะความอิ่มตัวของสิ่งปนเปื้อนเหล่านี้

 

การกำจัดสิ่งปนเปื้อนในวัตถุดิบทั่วไปอาจใช้เวลาอย่างมากสักสิบนาที  อย่างไรก็ตาม,  เห็ดหลินจือสีเพลิงนี้กลับไม่อยู่ในกลุ่มเดียวกับวัตถุดิบสามัญเหล่านั้น  มันเพียงพ่นกากปนเปื้อนออกมาด้วยท่าทางเกียจคร้านยิ่งนักแม้จะมีเปลวไฟศักดิ์สิทธิ์ที่แสนทรงอำนาจเช่นเปลวไฟแห่งขั้วน้ำแข็งกำลังเผาผลาญมันอยู่  ท้ายที่สุด  ต้องใช้เปลวไฟเผาผลาญมันไปสิบกว่านาทีก่อนที่มันจะยอมพ่นควันสีเทาอีกกำหนึ่งออกมา  เจ้าสิ่งเจือปนจอมดื้อนี้ทำให้เซียวเอี๋ยนที่กำลังเฝ้าดูอยู่ด้านข้างพูดไม่ออกแล้ว  นี่ยังเป็นผลลัพธ์ภายใต้การควบคุมของเหยาเหลาด้วยซ้ำ,  หากผู้ควบคุมการกลั่นเป็นตัวเขาเอง,  คงต้องเสียเวลาเกือบทั้งวันเพียงเพราะขั้นตอนกลั่นวัตถุดิบเหล่านี้แล้ว  ยาระดับหกเม็ดนี้ช่างกลั่นได้ยากเย็นโดยแท้

 

เวลาแห่งการรอคอยช่างแสนน่าเบื่อ  อย่างไรก็ตาม  เซียวเอี๋ยนไม่ยอมปล่อยให้ตนเสียสมาธิ  สายตาของเขาไม่เคลื่อนห่างไปจากหม้อกลั่นยาแม้แต่ครั้งเดียวแม้จะผ่านมาเกือบสามชั่วโมงแล้ว

 

สามชั่วโมงแห่งการกลั่น,  สิ่งปนเปื้อนที่อยู่ในของเหลวสีเลือดในที่สุดจึงถูกกำจัดออกไปได้จนหมดสิ้น  ของเหลวสีเลือดที่ถูกกำจัดสิ่งเจือปนออกไปจนหมดสิ้นแล้วดูกลมยิ่งขึ้น  สีของมันก็ดูโปร่งแสงขึ้นเล็กน้อย  หากสังเกตให้ดี,  ยังมองเห็นฟองอากาศที่กำลังพองอยู่ภายในนั้น

 

ใบหน้าของเหยาเหลาผ่อนคลายลงไปบ้างกับการกลั่นที่เสร็จสมบูรณ์แล้ว  เขาสะบัดนิ้วเบาๆ  ของเหลวสีเลือดภายในหม้อกลั่นยาถูกห่อหุ้มด้วยเปลวไฟสีขาวเข้มและพลันไถลออกมา  ในที่สุดถูกถ่ายเทลงไปในขวดหยกใบหนึ่งพร้อมๆ กับเปลวไฟกลุ่มนั้น

 

เซียวเอี๋ยนแปลกใจเล็กน้อยเมื่อเห็นกรรมวิธีจัดเก็บพิเศษที่เหยาเหลาใช้  สายตาของเขากวาดมองขวดหยกใบนั้นและจึงได้พบว่ามีชั้นเย